出身決定命運;印度的種姓制度

近年印度予人的大都是不好的印象,除了大量令人髮指的性犯罪,印度的種性制度衍生的「榮譽殺人」也是其一,家族的名譽、出身的高低遠遠凌駕於人命之上,雖說每個國家自有其文化存在,可是誰有權決定別人出生時的地位高低呢?以下轉貼數篇文章,讓大家對這種制度有所了解。

(來源:THE NEWS LENS)

出身賤民是我的原罪,輪迴是否能擺脫宿命?凌駕於法律之上的印度種姓

北印度哈雅納省(Haryana)希薩鎮(Hisar)規模最大的沙卓種姓長老會議(Satrol khap panchayat)21日裁定,當地42個村落與36個種姓之間,可以跨種姓、跨村落通婚,而此舉打破了當地存在650年的婚俗禁忌。

根據當地傳統,省政府管轄區方圓250平方公里範圍內的男女,都被視為一家人,民俗中嚴禁相互通婚,造成種姓衝突和跨省婚姻頻傳,也讓年輕人愈來愈難找到適婚對象,長老會議只能迫於現實作出了這項決定。

哈雅納省過去經常因「榮譽處決」(honour killing)時有所聞而惡名昭彰,所謂的榮譽處決,是指自由戀愛的男女因不聽從父母的婚姻安排而遭私刑殺害,特別是跨種姓結婚的男女。這樣的刑罰方式,根植於印度人的種姓觀念之中。

種姓,一種法律也無法抗衡的階級制度

種姓制度包含四大種姓,依階級高低將印度人區分為婆羅門(Brahmins,祭司)、煞帝利(Kshatriyas,武士)、吠舍(Vaisyas,農商)與首陀羅(Sudras,奴隸或勞工)。種姓間不能通婚,也不能繼承其他種姓的職業,而四大種姓之中,又會依照職業或所居聚落等因素再區分為各個不同的次種性。

種姓制度與印度的社會體系、宇宙觀、宗教與人際關係息息相關,建立了傳統印度的社會制度與規範。然而,現在已定期舉行選舉、也經歷過政黨輪替,被視為全球最大民主國家的印度,在民主的路上卻有一個大缺口,就是在多數印度人心中根深柢固的種姓制度。

有一群人位於印度的社會底層,不屬於任何種姓,多由罪犯、戰俘或是跨種姓婚姻者及其後裔組成,他們就是賤民(Dalit,英譯為Untouchable),賤民甚至被其他種姓視為不可接觸者,以免玷污他人。他們的身分世代相傳,不能受教育、不可穿鞋、也幾乎沒有社會地位,只能從事非常卑賤的工作,例如清潔穢物或喪葬。自古以來便深受種姓制度的殘害的賤民,到了民主的今天,處境依然沒有多大的改善。

在印度獨立後,憲法第15條規定:「任何人不得因種姓、宗教、出生地而受歧視」;而第17條也明文規定廢除「不可接觸制」,但是種姓制度對今天的印度社會仍然保留著巨大的影響,賤民依舊毫無社會地位,特別是在農村等落後地區。

今日的印度,仍然時常聽見賤民隨意遭毆打、殺害或歧視,動手之人卻不用負任何法律責任的事件,甚至得不到政府基本的援助。例如2008年8月,印度比哈爾邦的阿拉里亞發生水災,但作為賤民集中地的阿拉里亞災民卻得不到地方政府的任何協助,因死傷亡慘重。

印度的賤民飽受歧視,高種姓的人則普遍握有大權。如今種姓層級最高的婆羅門不及人口的4%,卻佔有七成的司法權及接近半數的國會席次。

許多賤民仍做著拾荒、清理廁所與糞便、處理牲畜屍體等毫無社會地位的職業。而賤民中還有賤民,他們連處理牲畜或殯葬者都不如,被稱為清潔工(safai karamchari),專門清理穢物。在印度,大約有40萬至120萬名人力拾荒者,而僱用他們的單位包含私人家庭、市政單位、軍隊營房及火車營業單位。

即使法律上種姓制度早已廢除,多數賤民依舊無能為力,因為有名無實的憲法保障,讓他們知道自己的孩子將接手自己低賤的工作,痛苦也會永遠延續。

部分賤民則試圖依靠教育或者累積金錢,以衝破種姓制度的限制,但他們卻時常需要隱藏自己的真實姓氏,以免洩漏了自己的賤民身份,造成生意上或求職上不必要的困擾。

種姓,讓印度成為性侵之國

種姓制度不只讓賤民難以翻身,女性更毫無自主權與地位可言。高種姓的男子可對低種姓女子為所欲為,讓性侵成為印度常見的社會案件。而遭遇性侵的女姓,即使報案也會因為執法單位的延遲處理,以及施暴者親友,甚至女方親人的游說而打消控告念頭,甚至被強迫嫁給性侵者。

2012年12月16日晚9時許,印度首都新德里發生了震撼國際的性侵案,6名男子在公車上強暴了23歲的印度實習醫生喬蒂辛潘迪(Jyoti Singh Pandey),喬蒂最後傷重不治,當時在她身旁的男友亞溫德拉(Awindra Pandrey)也因遭受毆打而斷了一條腿,甚至差點遭公車輾過滅口。

印度國家犯罪統計局的數據指出,在1971至2011年40年間,印度強姦案劇增873%,該國平均每3分鐘發生一起性暴力犯罪,每22分鐘就發生一起性侵案。喬蒂遇害後,印度全國群起譁然,憤怒的群眾紛紛走上街頭要求政府超脫種姓思維,保障女性的權益。

而性侵案之所以不斷發生,除了印度的法律不夠完善外,執法單位執法不嚴也是罪魁禍首。從印度的警方、法官到政府官員,在傳統種姓制度的影響下,對於罪犯默許的態度,助長了性暴力的發生。

崛起的賤民與種姓制度的角力,印度憲法之父安貝德卡爾

然而賤民們並非只是坐以待斃。印度憲法之父安貝德卡爾(Bhimrao Ramji Ambedkar)出身賤民,但努力向學赴美唸書,最終成為改變印度的著名律師。安貝德卡爾為反抗種姓制度不再信奉印度教,致力於改善賤民地位,並在1956年間引起成千上萬的印度賤民間改信佛教的風潮。

而印度政府也曾針對賤民遭受的歧視做過努力,1978年印度政府曾設立專門委員會調查賤民生活狀況,其後提出報告建議按照人口比例,為賤民在政府和國營企業中保留職位。然而,1990年印度人民黨宣布該報告後,卻面臨高種姓階級的強烈反對,引發多次示威遊行與流血衝突,甚至有學生自焚表達不滿。

2005年,印度政府決定開放更多醫學院名額給低種姓者與賤民,但因影響到高種姓學生權益,再次引發了高種姓階級的街頭動亂,凸顯了因種姓造成的對立,以及破除種姓的困難。

哈雅納省在昨日宣布認可的跨種姓婚姻,是迫於年輕人難以結婚的現實而作出的決議。但賤民與低種姓階級渴望的平等與尊嚴,不能只依靠名存實亡的法律來保障,更需要從印度人在傳統種姓制度的思維上,根本的改變才行。

有朝一日,希望印度孩童們臉上的笑容,可以在所有印度人身上看見。

(來源:地球圖輯隊)

印度強暴案掀種姓制殘酷 少女父親:我們生來被當狗對待

近期印度女孩遭強暴吊死的案件引起國際社會譁然,同時再度凸顯印度女性在當地是暴露在性暴力的陰影下,專家現在就表示,印度的種姓制度讓低層的女性更容易成為性攻擊事件的對象。

《德國之聲》2號報導,印度傳出2名生自「賤民」(Dalit)家庭的女孩遭強暴吊死樹上的消息已經過了一周,目前印度當地已經有數名官員和政治人物到當地向罹難的女孩們致意,同時也表示要提供撫卹金給受害者家屬,但家屬們表示不願意接受這些金錢。照片中是2名少女的母親。

根據印度警方表示,他們在5月27日時接獲報案,有2名14和15歲的少女他們因為家裡沒有廁所的關係,得到室外去上廁所,但2人卻失蹤。接著印度電視台就播出少女吊死在樹上的消息,畫面中可見村民圍聚在樹旁不讓員警進入,因為村民決定在兇手落網前都不會將女孩屍體放下。

事後解剖報告顯示,女孩在生前遭到強暴跡象。

事件繼續延燒,印度警方接著將涉案的2名員警、2名村民逮捕,也持續追捕另3名嫌犯。

一張根據《梨俱吠陀·原人歌》所繪的種姓制度:婆羅門是原人的嘴、剎帝利是原人的雙臂、吠舍是原人的大腿、首陀羅是原人的腳。至於賤民,則被排除在原人的身體之外。

編註:根據主婦聯盟的專欄文章「南印度的志工經驗-被社會遺棄的子民(上)」,種姓制度把人分為:婆羅門(祭司與教師)、剎地利(士兵和統治者)、吠舍(普通勞動者、商人、農人、工匠)、首陀羅(奴隸)。

達利人不屬於這四個階級,完全被排除在種姓制度以外,世世代代從事最汙穢的工作,譬如燃燒屍體、收集垃圾、清除排泄物、屠殺動物、皮革處理等等。達利人基金會(Dalit Foundation)指出:平均每一個小時就有兩位達利人遭受到暴力相待;每一天就有三位達利婦女被強暴,兩位達利人被殺害,兩戶達利人家被燒毀。

我們生來被當狗對待

事實上,過去幾年中,南亞一帶的國家就傳出數起強暴事件,但這次的案例正顯示出印度種姓制度和女性遭到暴力對待之間的關聯。

一名村民就說:「像我們這樣低層的人能擁有正義嗎?我們就一定要被當成畜牲一樣對待嗎?」

2名女孩的父親,他動也不動地站在他們破爛的小屋一角,只有當人們討論的話題轉到他女兒可不可以得到平反時才有反應,他受訪時說:「2名警察也有涉案,我求資深警官逮捕那些人,但他不理我。正義對我們來說沒有用。賤民就是生來被當成狗對待。」

這名父親也接著說,如果當時警察願意在女兒失蹤時就馬上行動,他的女兒可能就不會死了。

這次強暴案中員警不理賤民父親的報案也顯示出印度種姓制度的不公。

被噤聲的女性

近期的強暴案顯示出印度性攻擊事件儘管得到國際注目,卻還是不斷發生;2012年時,印度傳出23歲女性遭到輪暴並丟到路上,最後傷重不治的消息,也因為這起事件讓國際開始注意到印度女性在當地遭受的不平等對待。

根據印度官方統計,擁有12億人口的印度,當地每年會發生25,000件的強暴案。注意相關議題的活動團體表示,這樣的數字仍是太低,因為當地女性常因為家庭或警察施壓而不敢報案。此外,雖然印度官方漸漸重視到強暴的問題,但從統計數據來看,賤民階級的女性遭到騷擾、強暴、甚至是謀殺的案例仍層出不窮,表示女性安危和權益並沒有多大改善。

社會研究中心的庫瑪莉(Ranjana Kumari )受訪時表示:「處在高階種姓的人們習慣用性暴力的方式懲罰賤民階級的女性和女孩,藉此確認他們的權力或是用來解決爭執。」

4200萬賤民

在印度的北方邦(Uttar Pradesh)一帶約有2億人口,賤民階級大約佔了21%的人口,這換算一下大概是4200萬人,社會進步會議的負責人嘉南碧蘭(Kalpana Kannabiran)就表示:「比起其他社會階層的人們,賤民階級的女性更容易遭到性犯罪的攻擊。她們更常面對不安和階級暴力的陰影。嘉南碧蘭也加註說,當地的種姓制度也是讓這些犯罪持續的原因。(編註:此前誤植2億賤民人口特此更新,2014/06/04)

震驚國際的輪姦案

印度眾多強暴案中,台灣人最熟悉的應該是在2012年,印度德里的一名女子遭輪姦致死的案件。

當時這名女性和男性友人在看完電影後搭上公車,卻遭6名男子毆打並輪姦,男子被圍毆倒地,遭到輪暴的被害女性最後則是衣衫破碎地丟到路旁,2個星期後因為傷勢過重不幸過世。

這起強暴案在當時引起國際震驚,印度群眾也憤怒地發起抗爭行動要求政府修法並處死6名強暴犯。受到這起強暴案影響,印度政府在2013年開始加強性侵害相關法律。

沒有改變

不斷為了印度女性權益奔走的律師格羅佛(Vrinda Grover),在過去一直努力想讓印度政府在反強暴的法規上更加嚴峻,但他表示,這幾年來沒有甚麼改變發生,「看看那些週期性發生在賤民女性身上的性暴力事件吧,然後還是有人說種姓制度在印度沒甚麼的。我們全都該為此感到羞愧。」

(來源:旅人阿修的大觀世界)

你無法理解種姓制度

在印度走了幾天,我的導遊說:該是跟你們講「種姓制度」的時候了。這是地球上最難理解的事物之一。
 
最粗糙的種姓制度,將人分成四個階級:婆羅門、剎帝利、吠舍、首陀羅。另外,還有最難懂、在四階級之外的「旃荼羅」,也就是俗稱的「賤民」。
 
其實,人類是社會動物,畫分階級是很正常的事,因為那有助於維持社會的正常運作。今天,有人會當總統,有人會當工廠女工,這也是一種廣義的階級。印度的種姓制度難以理解的地方在於:它不僅是等級的畫分,也同時規範了職業,而在血緣上,種姓是世襲不可改變的。
 
這就難以理解了,講得簡單點,你的祖先是首陀羅,那你就是首陀羅,你的後代也是首陀羅,幾乎不能翻身。
 
四種姓中,最高階級是「婆羅門」,他們是祭司或修行者;第二階級是「剎帝利」,他們是王室或軍人;第三階級的「吠舍」是商人;最低的階級「首陀羅」則是一群廣大的農民。原則上,階級分明,低的階級要為高的階級服務,每個階級自成團體,不能混雜。
 
為什麼這樣?因為印度教經典認為,人的身體,最神聖的部位是嘴巴,食物從此進入,也可以讚頌經典,從神的口中出生的就是婆羅門;嘴巴下是強壯的手臂,他們負責戰役,或是治理國家,也就是剎帝利;再下來就是腿的部分,這不是很好的部位,因為要支撐身體,所以吠舍要認真工作,為上面的階級服務;最底下的是腳,每天都與泥巴髒污在一起,首陀羅就只能從事農民的工作。
 
很難想像是吧!在我們看來接近粗糙的宗教規定,印度人卻深信不疑,並且不能逾越。這種規定一定是當初的祭司訂定的,他們就是婆羅門。在印度教最重要的《梨俱吠陀》經典中,規定婆羅門應該受到所有人的尊敬,原因是他們擁有神的法力與咒語,可以幫助國家免除苦難與血光之災。因此,第二階級的剎帝利要打勝仗,要政權,就要求助於婆羅門,那就更別提更下的商人或農民了。種姓制度因此延續下來。
 
也可以想像,這樣粗糙的分法,一定會受到挑戰。國家的實際掌權者,最後一定是剎帝利,他們必然不會服從婆羅門;而漸漸有錢的吠舍,應該也蠢蠢欲動,希望能進入較高的階級。
 
事實上則沒那麼簡單,婆羅門一定會維護自己的權利,於是他們在權力上、職業上,開始跨足其它領域,例如參政掌權,或是為自己帶來更大收入,並不時散播出假如剎帝利不服從,印度大神將會把所有的剎帝利滅掉的話,最後由婆羅門自己掌權。印度教深植民心,四大種姓依然延續千年,直到今日未變。
 
演變的過程中,不會只有四個種姓罷了!它還要更複雜。有人認為,今天的印度至少有一萬個種姓,但大原則及階級不變。身為外國遊客,我們根本區分不出種姓分別。但印度人可是清楚得很,那些人屬於什麼種姓?該做那些事?均不能逾越。
 
我的導遊說,你可以從這個人的名字,就知道他是屬於第幾個種姓。他又說,今日印度雖然已經立法廢除種姓制度,但在大部分的鄉下,種姓制度及生活方式依然沒變。
 
例如,你今天去參加一個婚禮,那麼,婆羅門會坐在一個區域,剎帝利會坐在一個區域,吠舍及首陀羅都一樣,各有分別,甚至不能進入會場。而且,他們吃的食物也不一樣。假如你冒充了比你高的階級,被人發現,輕則會被毆打成傷,重則死亡。
 
很難理解吧!單以婚姻來講,高的種姓男子可以娶低的種姓女子,如此,女子的種姓可以提高,但後果是會被相同種姓的人瞧不起,這種婚姻叫「順婚」;相對的,「逆婚」就是高的種姓的女子嫁給低的種姓男子,那麼,這不僅降低了自己的種姓,而且也是違法與罪惡的,要冒很大的風險。
 
種姓制度之所以至今存在,就是它有一套超越國家立法的法規存在,它不容許你僭越,否則,社會絕不容許你的存在,懲罰遠遠超出我們的想像。漸漸地,較低的種姓如吠舍和首陀羅,都不敢違反規定,久而久之,讓人家以為他們是心甘情願地承受這個階級。
 
的確,走在印度街頭,會遇到許多吠舍或首陀羅,他們似乎沒什麼怨言,安安分分做自己的事,也不太期望自己能翻身。這個國家的宗教力量之強大,實在令人難以置信。
 
但有學者從好處想,說種姓制度其實讓印度這個國家產生更大的安全感,而且在社群的聯繫上也變得緊密,有助社會安定。高種姓的人,當然擁有自尊與驕傲,但低種姓的人卻也有一定的安定感,沒什麼不好。
 
我卻覺得這種講法是出自不食人間煙火的學者口中,因為你到印度,很清楚看到種姓制度是違反基本的人性的。因為吃一頓飯,走錯了種姓區域而被人打死,或是因為你是低種姓,被車撞死就屬活該,這無論如何是不能成立的說法。
 
更可怕的還在於「旃荼羅」,今日印度屬於這個階層的,至少超過一億人,也就是「賤民」。他們是底層中的底層,比首陀羅還不如,他們是不潔的一群人,最不乾淨的職業,都由這些人來做。
 
印度的經典記載一個故事:有一個婆羅門在外修行,因為滴水未進,累到不行。他後來遇到一個旃荼羅,旃荼羅見婆羅門可憐,便將自己的食物給了修行者。婆羅門因為餓壞了,也沒問太多,便吃了食物。後來,婆羅門問了那位好心人的階級,知道是旃荼羅後,頓時將胃裡的食物吐出,隨後又吐出鮮血,最後承受不了吃下污穢的東西而悲傷死去。
 
雖然是古代的故事,但今天同樣適用於印度這一億多人的身上。今天,四個種姓的人是絕不會和賤民接觸的,因為他們是最不乾淨的一群人。這群人什麼都是髒的,只能從事搬屍體、清糞池這樣的工作。而他們的食物,往往也是撿一些他人丟棄的廚餘,勉強渡過一餐,情況之糟比台灣的乞丐惡上百倍。
 
當然,資本社會來臨,加上印度立法禁止種姓制度,保障賤民人權之後,一些賤民的生活並不差,也可以受教育,甚至擁有較好的經濟。然而,在一般人心目中,他的地位仍是永遠不能翻轉。

我看過一個報導,一個有錢的地主賤民,有一天,他決定要在村子的池塘洗澡,但那個地方規定賤民是不能進入的,後來,這個有錢的賤民,不斷接到被殺的威脅,可能死亡。因原不在他是不是有錢,而是他是萬劫不復的賤民。
 
賤民是無法隱藏身分的,就算你穿金戴銀,但人家跟你聊了幾句,就知道你是賤民。知道後,一切屬於賤民的生活,你的祖先,你,你的下一代,永遠都必須承受。我在印度街頭看了太多賤民,食衣住行都已被社會放棄,任由一個生命荒蕪消失。
 
因此,我們永遠無法瞭解印度的種姓制度。今天,多少學者一直努力想找出答案,但沒有一個人可以解答這個問題;同樣,今天有多少人想要解決這個屬於人權上的尊嚴問題,但也沒有人可以解決。這狀況,不知還要持續多久?

(來源:印度行旅)

印度種姓制度

許多國家都曾經歷不平等的社會階級,但沒有一個國家像印度種姓制度這樣歷史長遠且嚴密苛細;面對外界的質疑與批評,受過教育的印度人往往告訴外國人,種姓制度已廢除,或者已無人注意,其實不然,它依舊關係廣大民眾的生活,只是愈來愈多的印度人開始努力向上,期盼跨越這道藩籬。

種姓制度的起源已經不可考,史家認為早在西元前一千五百年雅利安人由中亞進入印度之前,當地的土著已經有階級之分。雅利安人為了確保本身地位,避免與土著混合,將這種階級排定高下,垂為定制,用四種顏色代表,形成今天印度教遵行的四種階級。

這四色人中,階級最高的是白色,婆羅門,包括學者與主司祭祀的僧侶,他們是眾生與印度教神只之間的連系;其次是紅色的刹帝利,包括王族與戰士,負責司法與統治;再次是以黃色為代表的吠舍,包括商人及庶民;最後是黑色的首陀羅,包括工匠與奴僕。

除此之外,還有一種賤民,從事清潔穢物的工作,因此不配列入任何種姓,譬如洗衣,清掃街道與廁所,搬運垃圾,火化屍體,清理動物的死屍以及由此衍生而來的制革,制鞋,在婚喪中擊鼓等。

同一種姓之中,又按職業,可以分為許多小團體,叫作jat。這種次級團體之間也有尊卑之分,但是並不明確,自認階級較高的,會排斥他們覺得地位不如他們的人。

不同種姓有不同的行為規範,給人不同的社會觀感,婆羅門是祭司,知書達禮,排斥暴力,而且茹素;刹帝利屬於統治者與武士,強壯勇猛,喝酒吃肉;吠舍是商販,精明練達;首陀羅不讓人討厭但是有些低下;賤民被認為是鄙陋粗俗的一群。相反的,在低階層的眼裏,高階層的人都傲慢無情。

婦德也和種姓相關,一般而言,種姓愈高,閫范愈嚴。婆羅門的新婦應該是處子,對丈夫忠貞不二,夫死也不再嫁。相形之下,清潔夫的妻子離異或守寡之後可以再婚。這是因為高等種姓注重門第,嚴防血統混雜。

在過去,有些地方,特別是在南部,賤民對高等種姓要表示恭順,與他們保持距離,避免因為碰觸,甚至影子接觸而褻瀆他們,因此要佩帶鈴鐺,警告別人他們來了。在印度大部分地區,賤民不能進入印度教的寺廟或學校,不能使用「清白」階層的水井。倘若偷聽經典甚至讀經,會遭到嚴厲的懲罰。

不同種姓之間不通婚嫁,也不相往來,不但不一起進食,也不吃低等種姓烹製的食物,因此許多餐廳都雇婆羅門為廚師。

跨越種姓的婚姻通常會被社會排斥,但有些高階層實施多妻,同一階層的女性不夠,只好委屈求全迎娶低階層婦女。此時女方,必須準備豐厚的妝奩,作為回報。反之,高階層婦女下嫁低階層男子的情形絕無僅有。

為維持規範,各個種姓設有會議,叫做panchayat,幾乎清一色由長老組成,定期集會,調解種姓紛爭。對違反者施以罰金或罷黜的處分。在極少數的情形下,甚至逐出種姓。

冒充種姓抬高身價,幾乎不可能。倘若沒有人認識你,那麼或許可以暫時蒙混,但是一般人在根據血緣家系弄清陌生人的底細之前,不會深交。在印度「您府上那裏?」可不是一句等閒的問候,因為世故印度人可以從一個人的鄉里,窺見他的背景與種姓,否則不會解除戒心,更不會和他或他的後裔共食或定親,這就是為什麼印度人的婚姻至今還靠家庭安排的原因。

即使是報端常見的徵婚啟事,除了少數情形,像是女方年逾三十,或者男方感染了HIV病毒,而注明「種姓不拘」之外,階級意識相當明顯,比如指定物件要「皮膚白□」,「輪廓明顯」等。

鄉村的婚宴最能顯示階級之分,如果是在一位高等種姓者的家裏舉行,廚師必須是大家都能接受的種姓,通常是婆羅門,同一種姓的客人各坐一行,不同種姓的兩行互相垂直或者遠遠地平行,賤民之中的皮匠與清潔工則坐在最遠的角落,甚至巷子裏。宴客區外,還有一群賤民拿者籃子等候客人把吃剩的食物拋過來。

高等種姓把低等種姓口水沾過的食物,視為不潔,絕對不吃,也不參加賤民舉辦的飲宴。

回教徒不分種姓,但是他們舉辦婚喪飲宴時,如果邀請印度教徒的客人,為了表示尊重,都按照印度教的禮節備辦食物,安排座次。

社會階層與經濟地位息息相關,即使在現代的印度,高等階層的人通常在社會上從事律師、醫師與工程師等工作,生活優渥,低階層的人有許多生活貧苦,饔飧不繼。

這種世襲的階級制度得以長久維持是因為印度教篤信因果與輪回。一個人出生于何種階級 乃由前世的行為所決定,而這一世的行為,又會決定下一世投胎在那一個階層,不斷迴圈。

領導印度獨立的甘地為了打破階級制度,堅持每個人都要輪流掃廁所,甚至稱賤民為「神的兒女」(Harijans)。印度獨立之後,廢除種姓制度,憲法在前言中禁止因為不同種姓而有歧視待遇。政府並且立法保障低層民眾,對象分為三種,第一種是設籍階級(Scheduled Castes),包括傳統的賤民,又稱被壓迫者(Dalit),第二種是設籍部落 (Scheduled Tribes),指居住在人煙罕至的森林或山地,不接受種姓制度的土著。第三種是其他落後階級(Other Backward Classes),包括首陀羅,背棄印度教皈依其他宗教的賤民和遊牧民族。

印度政府規定,政府中的職位以及大學入學名額需要按這三種人在全國人口中的比例予以保留,也就是說設籍階級占百分之十五,設籍部落占百分之七點五,不過落後階級雖然占全國人口的百分之五十二,但是保障名額只有百分之二十七。

另外,在中央與地方議會中,設籍階級的議員席次不得少於七分之一,使他們的意見得以表達。

這項匡正歧視的政策改善低層民眾的地位,卻使高等種姓感到不滿,因為條件不如他們的低等階級,往往比他們優先入學或進入政府機構。1990年8月印度總理Vishwanath Pratap Singh宣佈要根據1980年十2月落後階級委員會的建議,提高落後階級在大學與政府機構中保障名額,引起高等階級激烈反對,釀成暴亂,數十名大學生,抗議機會受阻,自焚而死,導致VishwanathPratap Singh的政府垮臺。

改革的腳步儘管蹣跚,種姓的界限已經不如過去嚴苛,特別是在城市,不同種姓的人聚居同一個社區,在公共汽車與電影院摩肩接踵,在人潮擁擠的速食店排隊點餐,誰知道你旁邊的人是什麼種姓,又有誰理會廚子是不是婆羅門。
城市生活創造許多新的工作,電腦公司的程式設計師、客服公司的話務員、航空公司的空服員,這些異于傳統的職業,超越種姓與行業之間的關聯,產生一種新的中產階級。

但是在印度百分之七十人口,與百分之九十賤民居住的農村,改變遲緩。大部分農民沒有土地,為地主耕作賴以為生,又深信印度教因果輪回之說,安於現狀,使種姓制度的陰魂不散。在Bhihar省的封建地主,甚至雇用私人部隊,奴役賣身的長工,視法律如無物。

1997年K. R. Narayanan擔任印度總統,成為第一位出生賤民的國家領袖。他年輕時必須克服歧視才能接受教育,其後擔任律師,繼而步入政界。Narayanan的奮鬥象徵印度獨立五十年來,賤民超越種姓藩籬的坎坷歷程,因而鼓勵更多的印度人努力向上,期盼有一天也能出人頭地。

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